L’Escargot: Colli, gole e chiocciole tra i Pirenei francesi

I Pirenei francesi sono famosi per i Colli del Tourmalet e dell’Aubisque, ma se ti dirigi verso l’estremità orientale della catena montuosa ci sono tanti altri percorsi che meritano di essere affrontati. Come l’Escargot...

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 L’Escargot (foto Sami Sauri).

Il moderno Tour de France, il ciclismo moderno, ha un forte senso dell’estetica.
Gli Champs Élysées al crepuscolo, Les Lacets de Montvernier, Mont- St-Michel, persino una partenza di tappa un po’ fiacca sotto il viadotto di Millau, creano il tipo di festa visiva per cui il Tour ha un appetito insaziabile. Anche se il loro valore sportivo è limitato, questi momenti condivisibili e simpatici sono la forza trainante della massiccia copertura mediatica che rende Le Tour il colosso che è.

In questo senso si spiega perché la corsa del 2021 ha utilizzato 23 km particolari del tracciato che Cyclist sta per percorrere all’estremità mediterranea dei Pirenei francesi.

Nella tappa 14, dopo 166 dei 184 chilometri della giornata, i professionisti sono saliti sul Col de Saint-Louis attraverso una strada a spirale che è conosciuta localmente come “l’Escargot”, la chiocciola (della lumaca).

Se hai gia provato ad affrontare i 270 gradi di Nus de Sa Corbata sull’eternamente popolare salita di Sa Calobra a Maiorca, l’Escargot è simile in quanto gira intorno e sotto se stessa, ma con 180 gradi di torsione in più. Puoi immaginare la vertiginosa eccitazione negli uffici di ASO (Amaury Sport Organisation, gli organizzatori del Tour de France) - e di Cyclist - quando questo meraviglioso pezzo di strada è stato scoperto.

Influenze spagnole

 L’Escargot (foto Sami Sauri).

Nonostante le lunghe ombre gettate dal Colle del Tourmalet e dagli altri rilievi nei vicini dipartimenti francesi e nell’adiacente Andorra, c’è molto di più nell’attrattiva ciclistica di questa regione orientale dei Pirenei grazie alla più mite ampiezza della topografia, non a dispetto di essa.

Liberi dai parametri che definiscono le cime più alte nel cuore della catena, qui nei Pirenei Orientali ci sono semplicemente più strade. Disperdono nel nulla il poco traffico e seguono il paesaggio con una rara empatia, dando sempre l’impressione di girare intorno al terreno piuttosto che attraversarlo.

Non ho mai incontrato così tante curve, il che può essere nauseante quando sei un passeggero in auto, ma è pura gioia come ciclista. Più di tutto, però, la zona è nota per le sue spettacolari gole, e il nostro percorso di oggi ne include due delle migliori.

Mi unisco a due compagni, gli amici Adrian Howell e Mike Cotty (di The Col Collective), entrambi ciclisti super-forti che hanno colto al volo l’occasione di intraprendere una Big Ride.

Siamo arrivati in auto dagli Hautes-Pyrénées, dove Mike ed io gestiamo entrambi attività di vacanze in bicicletta (la mia si chiama Escape To The Pyrenees) e mentre usciamo dalla piccola città di Prades alle 9 del mattino, siamo immediatamente colpiti da quanto questa parte sia in netto contrasto con il resto della catena montuosa. Mentre l’aquila reale vola (niente corvi qui, le aquile se li sono mangiati tutti), sono a 200 km da casa ma mi sembra di esserne distante almeno mille.

La flora ha un aspetto decisamente spagnolo e lo stesso vale per molti dei nomi delle città; il villaggio di Catllar è la porta d’accesso alle montagne, appena fuori Prades. I cartelli stradali sono addirittura bilingue - francese e catalano - e portano i colori rosso e giallo di quest’ultimo, non il blu, bianco e rosso della Francia.

Stiamo già salendo dolcemente da un po’ quando giriamo a destra sui 10,7 km del Col de Roque-Jalere. Con le gambe fresche ci arrampichiamo su per la pendenza moderata e l’eccitazione lotta contro la disciplina. La media è solo del 5,7%, ma ci sono alcuni tratti impegnativi lungo il percorso e la salita si fa più ripida vicino ai 991 metri della vetta.

Siamo in cima in 45 minuti e sembra un buon anticipo sulla giornata. Un’occhiata al mio computer da bici mostra 650 metri guadagnati, un deciso promemoria che, nonostante le due cime prominenti sul profilo del percorso, ci avverte che siamo lontani dalla metà della scalata.

Mentre mangiamo qualcosa e indossiamo i gilet per la discesa, guardiamo fuori nella foschia attraverso l’ampia valle. In una giornata limpida, il Pic du Canigou, alto 2.784 metri, dominerebbe l’orizzonte.

Il Canigou è così importante, a soli 50 km dal mare e seduto all’estremità dei Pirenei come un fermalibro, che una volta si pensava fosse la montagna più alta della catena (quando in realtà gli mancano più di 600 metri e non è nemmeno tra le prime 100). Conserva un’importanza quasi talismanica per la zona come simbolo catalano e, più praticamente, come principale attrazione turistica della regione.

Le Gole di Galamus!

 L’Escargot (foto Sami Sauri).

È un peccato perdere una vista iconica, ma la ricompensa arriva rapidamente, dopo 4 km di discesa tortuosa e sorprendentemente ben asfaltata, quando la valle successiva si rivela improvvisamente. Il nostro progresso rimane rapido mentre la discesa si trasforma in 20 km di falso piano accompagnati da un forte vento di coda.

La strada si alza e perfora il crinale incombente, facendoci uscire nella città di Saint-Paul-de-Fenouillet e spingendoci verso la prossima parete di roccia.

Una piccola salita ci porta all’imbocco delle Gorges de Galamus (le celeberrime gole!). Con 60 km percorsi è un po’ presto per una sosta al caffè, ma ci si ferma dove ci sono i bar e questo ha una vista incredibile proprio sulla gola.

Mentre la gola stessa è stata scavata pazientemente nel corso dei millenni dal fiume Agly, la strada è stata costruita nel 1890 da uomini appesi a corde che usavano strumenti rozzi come i piedi di porco per creare un canale nella roccia. È larga quanto un’auto, ci sono solo alcuni punti di passaggio, e la roccia è così bassa che a volte ci sentiamo costretti ad abbassarci.

La strada della gola è in discesa e il vento da sud è amplificato dall’effetto Venturi causato dall’imbuto formato dalle pareti; quindi, la velocità arriva facilmente e preoccupa quando devi affrontare le costanti curve strette, con la parete di roccia da una parte e lo strapiombo dall’altra. Se lascio andare i freni, è quanto di più simile all’intensità di una discesa in mountain bike o alla pericolosità di un evento Red Bull. Qui, niente Tour. Non ci passerebbe nemmeno un’ammiraglia della squadra con le bici sul tetto, figuriamoci l’intera carovana.

A Cubières-sur-Cinoble giriamo verso ovest per affrontare la parte superiore del nostro percorso
e “raccogliamo” un altro paio di colli. I colli di Bancarel (0,8 km, 5%) e Linas (4 km, 4%) sembrano
a malapena degni di essere nominati, specialmente con il monolitico Pech de Bugarach che ci sovrasta. Lo aggiriamo e zigzaghiamo verso sud su strade ondulate, incapaci di ricordare l’ultima volta che abbiamo visto un’auto.

Il secondo “zig” ci conduce verso l’Escargot. Se vi siete concentrati troppo sull’approccio in discesa, potreste non notarla tra gli alberi, nel qual caso irromperà improvvisamente davanti a voi. Incorniciata dalle ripide scogliere e con una vista sulla valle successiva come sfondo, è davvero qualcosa di speciale.

Per quanto siamo tentati di soffermarci a meravigliarci sull’Escargot, dobbiamo proseguire. Abbiamo ancora 63 km e un’enorme salita da percorrere, e il tempo non promette niente di buono.

Qualsiasi idea di discesa tipo bob viene immediatamente scartata. C’è così tanta ghiaia sulla superficie recentemente rifatta. La nostra ipotesi è che la scelta di ASO di mandare il Tour su l’Escargot piuttosto che giù, sia per evitare di dover spazzare via tutta la ghiaia e anche per la bellezza di una prolungata ripresa in elicottero.

Colle selvaggio

 L’Escargot (foto Sami Sauri).

Dopo aver superato la difficile discesa, la D117 da Caudiès-de-Fenouillèdes al Pont d’Alies è la strada giusta al momento giusto - più larga, più veloce, ben asfaltata, con un vento in coda e ancora tranquilla.
È l’ideale per fare un po’ di chilometri, quindi ci mettiamo in fila e ci scambiamo le curve. Il Col du Campérié di 2,5 km è più un falsopiano che una salita e viene liquidato con facilità. La sua discesa è altrettanto semplice e si trasforma in una battaglia supertucking in scia, pensando al nuovo regolamento dell’UCI che vieta la posizione.

La svolta a sud dopo 94 km è significativa per diverse ragioni: ci porta verso la Gola di Saint-Georges, un altro punto alto e panoramico del percorso, in più ci rimette in linea con il tempo di arrivo. Soprattutto, dà il via a 23 km di arrampicata, con 5 km di riscaldamento prima che il Col de Jau cominci sul serio.

Con un dislivello di 1.034 m in 18 km, lo Jau distrugge qualsiasi idea che i Pirenei Orientali non possano essere tanto impegnativi quanto il resto della catena. E se la sua media del 5,8% sembra tranquilla, non abbiamo tenuto conto dei due tratti di 3 km che hanno una media dell’8% e un picco del 10%, e a quel punto abbiamo più di 100 km e 2.000 metri di dislivello in salita nelle gambe. Improvvisamente fa anche molto più caldo, e il sudore si riversa su di noi mentre saliamo, un inevitabile guizzo di competitività anima il nostro mini gruppo mentre la crescente pendenza accende il fuoco sotto i nostri piedi.

Il Col de Jau ha fatto solo tre apparizioni al Tour (1976, 1993 e 2001) e sempre a metà della tappa mentre il gruppo si dirige a ovest verso i più famosi colli pirenaici. Non è una salita da meritare di essere un punto culminante del Tour - non è abbastanza dura da dividere il gruppo, e c’è troppa roccia a strapiombo e copertura di alberi per le immagini televisive - ma per tutti gli altri, noi compresi, è una salita fantastica.

La salita al Col de Jau è bella, varia, senza traffico e abbastanza impegnativa da sentirsi gratificati
una volta raggiunta la cima.

Ci arrampichiamo tra pareti di roccia, attraverso un breve tunnel e sotto un baldacchino di alberi appena divisi da questa sottile striscia di asfalto.

Tale è l’evasione che ci si sente vicini a un’esperienza di guida gravel ma senza andare fuori strada, il che sembra il meglio di entrambi i mondi.

La salita si biforca dopo 6 km. Se svoltassimo a destra ci porterebbe sul Col de Garabeil (1.262 m) e verso le stazioni sciistiche di Les Angles, Pyrénées 2000 e Font-Romeu. Invece giriamo a sinistra per gli ultimi 12 km verso la cima e notiamo che la temperatura scende di diversi gradi in pochi minuti. Le prime gocce di pioggia arrivano a 5 km dalla vetta, ma sono abbastanza sporadiche da suggerire che potrebbero non essere niente di più.

Un chilometro dopo ci ripariamo sotto gli alberi da una pioggerella persistente, mentre iniettiamo altro carburante. Adrian si sente sull’orlo di una crisi e si spara rapidamente qualche gel per prenderla appena in tempo. Sappiamo che non possiamo ancora permetterci di arrivare a secco: lo Jau non ha finito con noi e la lunga discesa richiederà attenzione. Speriamo solo che la pioggia non peggiori.

Scivolare sull’acqua

 L’Escargot (foto Sami Sauri).

Il primo colpo di tuono arriva pochi secondi dopo esserci rimessi in azione e gli ultimi 3 km vengono scalati sotto la pioggia più forte che credo di aver mai affrontato. Cade in gocce così grandi che ognuna è come una bomba d’acqua che esplode sulla strada e si allaga rapidamente. La temperatura si è dimezzata a 13°C ma per fortuna la pioggia è calda. Questa tempesta era prevista per domani, così significativa da sottoporre un terzo della Francia in “allarme arancione”.

Le cime degli alberi lasciano il posto a una nuvola densa e mi rendo conto che siamo in vetta solo perché l’auto che trasporta il fotografo Sami si è fermata, il che ci dà almeno la possibilità di indossare le giacche da pioggia mentre i fulmini lampeggiano direttamente sopra di noi. Abbiamo davvero bisogno di scendere velocemente da questa cima esposta ma, francamente, sono sulla bici sbagliata. Per quanto ami la mia Swift, questa strada disseminata di detriti sta facendo brillare una luce inesorabile sui suoi 25 mm di spazio tra gli pneumatici, e i limiti dei suoi freni a cerchio sono crudelmente esposti dalla discesa sotto una pioggia torrenziale. Mike e Adrian hanno entrambi freni a disco e pneumatici da 28 e 30 mm.

Di solito sono un sostenitore di #SaveTheRimBrake (salva il freno tradizionale), ma oggi è più un caso
di #SaveTheRimBrakeForSunnyDays. Riesco a non cadere, ma i miei livelli di stress aumentano in modo inversamente proporzionale al mio potere di arresto.

Con gli occhi annebbiati dalla discesa senza occhiali, arriviamo a Prades e ci congratuliamo l’un l’altro per una corsa che ci ha lasciati euforici. I Pirenei Orientali possono mancare dello spettacolo delle alte montagne più a ovest, ma hanno un’essenza che mi ha lasciato profondamente soddisfatto.

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