Colle Fauniera, la montagna dimenticata

Al margine occidentale delle Alpi, c’è il temibile Colle Fauniera, un mostro che implora di essere domato, come fece Pantani nel Giro del '99. Scarica il tracciato completo...

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Il Colle Fauniera (Immagini Juan Trujillo Andrades).

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Il Colle Fauniera è una montagna cupa. Altissimo, ai margini delle Alpi Cozie, collega la Valle Grana alla Valle dell'Arma, ed è un gigante che ha assistito a molte tragedie. Nel 1744 le truppe francesi e spagnole furono lapidate dai nemici sabaudi sulle sue pendici, un massacro reso ancora più terribile dal fatto che nella valle sottostante era già stata dichiarata la pace. Inoltre, 187 anni dopo, gli sposi Romolo e Luisa Contini attraversarono illegalmente la montagna per trovare una nuova vita in Francia. Giorni dopo la polizia arrestò Romolo ad Acceglio, mentre il corpo di Luisa fu recuperato in un burrone a Sud del Passo della Fauniera. Tragedie come queste sono il motivo per cui il Colle Fauniera è meglio conosciuto in alcuni ambienti come il Colle dei Morti.

La gente del posto usava questo nome morboso da secoli quando l'organizzatore del Giro d'Italia, Carmine Castellano, lo visitò alla fine degli anni Novanta. L'amico e politico locale Ferruccio Dardanello lo aveva supplicato di vedere la montagna con i suoi occhi, dopo aver fatto una lunga campagna per il suo debutto nella Corsa Rosa. Quando Castellano lo visitò, rimase senza parole per la sua bellezza - come aveva fatto un colosso così selvaggio a essere ignorato dalla più grande corsa d'Italia? Scoprì una strada fiancheggiata da gigli, violette e delicate stelle alpine - una strada che si snoda verso il cielo prima di scendere di nuovo a terra attraverso un mosaico di pascoli da allevamento.

Per quanto Castellano fosse impressionato, però, era anche preoccupato: il manto stradale che portava a Demonte non era chiaramente abbastanza sicuro per il gruppo, e il nome della strada era di cattivo auspicio per le sue credenze cattoliche. Così si rivolse a Dardanello e gli chiese di riparare la discesa e di cambiare il nome. Solo allora avrebbe avuto il suo palco.

Il Colle Fauniera (Immagini Juan Trujillo Andrades).

In brevissimo tempo, la strada fu ribattuta e la salita fu ribattezzata (con grande dispiacere della gente del posto). Il 29 maggio 1999 il Giro d'Italia di Castellano mantenne la promessa e scalò per la prima volta le piste del Colle Fauniera nella quattordicesima tappa, da Bra a Borgo San Dalmazzo, per la prima volta.

Da dove viene il nome? In occasione della visita di Castellano e Dardanello, in cima alla salita era stata eretta una misteriosa tavola di orientamento in legno, che riportava il nome dello sperone roccioso a Est come IT Ride/ Piemonte "Fauniera", a 2.511 metri sul livello del mare. Così si decise: la salita che il Giro avrebbe scalato sarebbe stata chiamata Colle Fauniera.

Ora, oltre 20 anni dopo, sto per attaccare questa salita, con i suoi 33 km di lunghezza e l'8% di pendenza. E una paura enorme perché anche il più talentuoso degli scalatori, sa che sta per affrontare una prova difficilissima.

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Ripiegando le pagine della Gazzetta dello Sport del mattino, il volto di Davide s’illumina su una fotografia di Cristiano Ronaldo, che risplende nella sua maglia bianconera della Juventus. Davide è un torinese orgoglioso ed è anche il mio compagno di escursione della giornata. È abbronzato, non pesa più di 60 kg bagnato e ha le gambe sottili come una pistola, con le vene in vista. Il risultato di ore e ore passate a guidare i turisti in queste salite alpine per il Piemonte Bike Hotel. La sua struttura fisica è l'esatto opposto della mia, che peso 90 kg.

Anche se Davide e io non condividiamo gli attributi fisici, quello che condividiamo è la passione per una delle più grandi imprese della vita: il ciclismo. “Il Fauniera è apparso nel Giro d'Italia solo una volta", dice Davide mentre i nostri tacchetti si agganciano ai pedali sulla terrazza del caffè Caraglio. “È troppo alta per garantire il bel tempo a maggio, la strada è molto stretta e per nulla liscia".

I tornanti del Fauniera sono aperti solo da una settimana, tanta è stata la neve caduta durante l'inverno. Davide aggiunge che la sua assenza dalla più grande corsa italiana, dopo la sua unica apparizione, significa che non è quasi mai nelle liste dei desideri dei cicloturisti che la superano ogni anno, preferendo il vicino Colle del Nivolet e il Colle delle Finestre.

Uscendo da Caraglio ci addentriamo nella campagna piemontese, verso la salita. Il cartello marrone appena fuori Pradleves dice che il Fauniera è lungo 22 km, ma non mi inganna. Ho fatto le mie ricerche, e so che saliremo per 33 km, con la partenza nel comune di Valgrana. Il motivo di questa discrepanza è che i primi 11 km non hanno la stessa scabrosa pendenza degli ultimi due terzi, e quindi non sono inclusi nel conteggio. In effetti, sono più pedalabili rispetto a una salita come si deve, penso mentre ci dirigiamo verso una vera e propria macedonia di campi con alberi da frutto.

Il Colle Fauniera (Immagini Juan Trujillo Andrades).

Con Pradleves inizia la vera salita, e i frutteti vengono sostituiti da fitti alberi e da un rapido fiume che si snoda parallelamente alla strada. “Finché si sente il fiume, la salita deve ancora iniziare", dice Davide. Il suono dell'acqua mi calma i nervi mentre affrontiamo la salita dei primi chilometri, tenendo lo sguardo fisso sulla frazione di Campomolino in lontananza. Poi all'improvviso il suono scompare e la salita cambia.

La pendenza si trasforma da Jekyll a Hyde, il 7% raddoppia fino al 14%, mentre io innesto la marcia più bassa. Mi tremano le dita per la mancanza di altri denti su cui fare salire la catena, come fossi Clint Eastwood in uno dei suoi famosi western. Per due chilometri la pendenza mi morde continuamente, ondeggiando portentosamente tra il 12% e il 15%. La cadenza di Davide rimane tranquilla mentre la mia assomiglia più a una goffa danza. Entrambi viaggiamo a passo d'uomo. Chiudo gli occhi, stringo i denti e cerco di volare con la mia mente a momenti più semplici.

Per fare i 2 km fino a Campomolino ci mettiamo 12 minuti, ma il dolore sembra quello di una vita intera. La pendenza oltre Campomolino si ammorbidisce per un po', mentre ci dirigiamo verso il paese successivo, Chiappi. Qui il paesaggio comincia ad aprirsi davanti a noi, mentre seguiamo lo scarabocchio della strada verso il cielo. L'unica cosa che distoglie il mio sguardo dalla vastità della montagna è la chiesa del Santuario di San Magno arroccata sopra la strada. Quando alla fine arriviamo alle sue porte, scopriamo che la cappella è chiusa. E il mio progetto di dire una preghiera agli dei del ciclismo, per la parte finale della salita, svanisce. Troviamo però un ristorante che serve un espresso ristretto e liquori ancora più ristretti. E questo si rivela il cocktail perfetto prima del tratto finale della salita.

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Il Fauniera è davvero una bella salita. Su questi pendii piove e nevica molto, ma mescolandosi il tutto con il sole spesso cocente, il risultato è mozzafiato. I colori, i verdi, i bianchi e i gialli, sembrano ingigantiti. È il tipo di scenario che spinge a riflettere su come la bellezza dei paesaggi naturali aiuti a collocare la pura banalità della propria vita nel grande schema di tutto. E per me è sufficiente per dividere in compartimenti stagni la brutalità dell'implacabile pendenza di questa salita. Naturalmente, quando il Giro è venuto qui nel 1999, il gruppo ha avuto qualcos'altro che ha aiutato i suoi sforzi. Senza farne un dramma, ma questo è stato un faccia a faccia nel bel mezzo dell'era segnata dall’EPO, e molti corridori hanno scalato il Fauniera con il sangue denso come il ketchup. Eppure, anche con questo vantaggio chimicamente studiato, la pura e semplice ferocia dell'ascesa li ha fatti piangere sui loro telai. Questa salita ha scatenato una vera e propria paura generale in quella gara.

Prendiamo i co-leader della Banesto, Jose Maria Jimenez e Alex Zulle. Erano fra i favoriti per la maglia rosa di quell'anno e decisero di trascorrere l'ultimo giorno di riposo con una ricognizione della salita sconosciuta che li attendeva. Stimolato dalla stampa quando rientrarono in albergo, Jimenez disse: "La salita più dura che abbia mai visto in vita mia, più dura dell'Angliru". Mentre Zulle guardò dritto negli occhi il giornalista e disse: "A dire il vero, il Fauniera mi spaventa". Il giorno dopo, nessuno dei due era ancora in lizza per la rosa. Al traguardo di Borgo San Dalmazzo entrambi tagliarono il traguardo affiancati da quattro compagni di squadra, con un riardo di 20 minuti. La coppia era stata stritolata sul Fauniera. E avevano anche fatto i conti con la ferocia di Marco Pantani.

Pantani mise il suo inconfondibile sigillo sul Fauniera. Un filmato sgranato lo mostra mentre danza impugnando la parte bassa del manubrio, seminando Jimenez, Zulle e Laurent Jalabert sui primi tornanti e raggiungendo la vetta da solo con un distacco sufficiente per avere virtualmente la maglia rosa sulle spalle. Nonostante non abbia vinto la tappa - Pantani, sicuro in testa alla corsa, si è lasciato prendere da Paolo Savoldelli - molti dicono che la cavalcata di Pantani quel giorno sia stata la sua più bella, eclissando anche il suo famoso assalto al Colle del Galibier nel 1998.

In effetti, quella cavalcata trionfale è il motivo per cui ora mi trovo a fianco di una statua di marmo dedicata al Pirata. Stranamente, questa statua è tutt'altro che celebrativa nello sguardo, proiettando, semmai, una vera e propria tristezza. Le orbite di Pantani sono scure, il suo volto scarno come quello di Nosferatu, lo sguardo ossessionato. Conoscendo il genio torturato di Pantani, questa statua è particolarmente toccante. Davide ha un'altra parola per definirla - brutta - e anche se ho capito il suo punto di vista, qualcosa mi dice che lo scultore non voleva un bel ritratto. Dopotutto, appena sei giorni dopo aver scalato questa montagna, Pantani è stato espulso dalla corsa senza tante cerimonie - ancora in maglia rosa - dopo aver restituito un campione di sangue che mostrava un livello di ematocrito oltre il limite previsto dall’UCI.

La statua di Marco Pantani in cima al Colle Fauniera (Immagini Juan Trujillo Andrades).

Per molti aspetti, la vetta del Fauniera ha visto Pantani al suo massimo metaforico: intoccabile, il miglior scalatore del mondo e in corsa per difendere il suo titolo al Giro del 1998. La discesa però, con l'espulsione dalla corsa e oltre, fu l'inizio di una spirale che si sarebbe conclusa con la sua morte, cinque anni dopo, per avvelenamento acuto da cocaina.

Davide e io ci prendiamo un momento. È impossibile non farlo. Poi Davide rompe il silenzio: “Ripeti dopo di me, maledette marmotte. Le odio. Certo, sembrano carine, ma sono pericolose".

Sto guardando dritto negli occhi una piccola palla di pelo e non posso dire di condividere lo stesso odio. D'altronde, a differenza di Davide, non ne ho colpita una, che si era messa a correre sulla linea della mia ruota anteriore, alla velocità di 60 km all'ora. Sono certamente un pericolo più grande delle auto.

La comparsa di un veicolo a motore è talmente rara che la strada così sgombra mi permette di sfoderare la mia abilità in discesa. Il Fauniera mi offre lunghi tratti ripidi e dritti che invogliano ad andare sempre più veloci, prima di interrompere di botto e rudemente qualsiasi fantasticheria con tratti taglienti e tecnici che sfidano i miei freni quasi quanto la mia concentrazione. Presto Davide e io siamo in un flusso che ci vede rotolare sui tornanti senza diminuire la velocità, e in breve tempo torniamo a fondovalle e ci spingiamo verso Borgo San Dalmazzo. Dopo 17 km di attraversamento, arriviamo alla fine del nostro viaggio, dove ci abbracciamo per congratularci reciprocamente per il giorno di pedalata.

Mesi dopo, seguo - seduto alla mia scrivania - la presentazione in streaming del Giro d'Italia. Lo speaker, con la sua camicia a bottoni bassi e la giacca luminosa, parla di una visita al Passo Stelvio e al Colle dell'Agnello, che significa l'impegno della corsa a scalare le vette più alte, dice. Poi cita alcune delle strade dimenticate del Giro, ed è allora che il nome del Colle Fauniera esce dalle sue labbra. Per l'ennesima volta, i suoi tornanti sono stati ignorati dal direttore di gara del Giro, Mauro Vegni, e dagli organizzatori di RCS. Non c'è dubbio che si chiederà di nuovo al Passo dei Morti, vivo più che mai, di tornare.

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