Picos de Europa, la valle incantata

Cyclist affronta uno spettacolare percorso che si immerge nel cuore della catena montuosa dei Picos de Europa, nel nord della Spagna. Una vacanza perfetta post lockdown.

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Picos de Europa (foto Juan Truillo Andrades).

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Beh, non doveva essere così. Sono nel nord della Spagna, è luglio, e normalmente scommetterei la mia casa che il tempo in questo periodo dell’anno è quasi perfetto. Un sole già cocente dovrebbe risplendere da un cielo senza nuvole. Eppure, quando apro le persiane della mia stanza, riesco a malapena a distinguere l’edificio dall’altra parte della strada.

Una nebbia gelida ha avvolto la città di Riaño mentre dormivo. Il mattino è sorto in un silenzio inquietante. Tutti i suoni emanati da una città che si mette in moto e si prepara per un nuovo giorno sono smorzati dalla nebbia strisciante, che ha trasformato la fine di ogni strada in una foschia torbida. Grandi sbuffi di vapore nuvoloso rotolano giù oltre il mio finestrino e sento le mie speranze di una piacevole incursione nei Picos de Europa scivolare via con loro. Il mio morale altalenante viene tranquillizzato e la mia fede ripristinata quando, a colazione, la mia compagna di viaggio per la giornata Katia mi informa che la nebbia si dissolverà entro la tarda mattinata e avremo la giornata luminosa e calda che speravo sulle montagne spagnole.

Non è solo il suo carattere ottimista a parlare, Katia è una guida dell’agenzia turistica Marmot Tours, che organizza vacanze in bicicletta in tutta Europa. Ha una vasta esperienza di guida nella zona, un fatto che Katia sottolinea quando menziona che ha percorso il tragitto di oggi - che io ho giudicato come una sfida severa - solo ieri come ricognizione.

Lascia cadere questo fatto nella conversazione con tanta disinvoltura che avrebbe potuto parlare di un giro di recupero. Avvicino una seconda fetta di tortilla verso di me. Sembra che avrò bisogno di tutta l’energia possibile per starle dietro oggi.

Iniziamo il nostro giro per le strade ben tenute di Riaño, o più precisamente, Nuova Riaño. C’è una ragione per cui tutto qui sembra così incontaminato; è la città più giovane di tutta la provincia di León, essendo stata costruita negli anni ‘80 per trasferire la popolazione delle pianure circostanti. Dico “pianure” quando in realtà sono più di 1.100 metri sopra il livello del mare. La costruzione di una diga ha sommerso la città della “vecchia” Riaño (insieme ad altri sei villaggi) per generare energia idroelettrica nella regione intorno alle montagne cantabriche. Il vecchio paese è ancora lì, in agguato sotto le acque immobili del bacino.

Comprensibilmente si è detto che è stato un grande sconvolgimento per la popolazione, ma è generalmente considerato che New Riaño ha fatto un lavoro magistrale nel preservare la memoria dei vecchi paesi. Alcuni edifici sono stati addirittura spostati mattone per mattone e ricostruiti. Per coincidenza, il bacino idrico segue ora la vaga forma di una lettera “R” maiuscola, come se la città annegata fosse ancora intenzionata a marcare il suo territorio.

La strada principale a sud-ovest di New Riaño corre lungo un ponte che passa direttamente sopra la città vecchia, e le rovine si possono talvolta vedere sotto la superficie dell’acqua. Oggi però non ne avremo l’opportunità, poiché stiamo viaggiando verso nord e intorno alla curva superiore del lago. Comunque, anche se avessimo attraversato il ponte proprio sopra la vecchia Riaño non avremmo avuto una gran vista in questo momento. Tutto oltre un raggio di circa cinque metri è ancora oscurato dalla foschia mattutina.

È un po’ irritante perdere la vista di una vasta distesa di acqua azzurra piatta che è diventata una specie di attrazione turistica, ma Katia mi assicura che tutto si rivelerà quando torneremo da est più tardi.

Per ora ci accontentiamo di bruciare la nostra personale foschia mattutina con un passo costante lungo la strada piatta e tortuosa.

Si scopre che è falsamente piatta. Le gambe fresche e il disorientamento dell’ambiente che ci circonda ci fanno guadagnare altezza con il passare dei chilometri. La città di Vegacerneja è un’altra vittima della nebbia. Mi dicono che ha più di mille anni, con un’architettura antica e caratteristica, ma dovrò fidarmi della parola di Katia perché il paese è nascosto alla vista.

Nonostante l’oscurità prolungata, Katia rimane risoluta sul fatto che il nostro viaggio sarà più di un nastro d’asfalto immerso in un mondo di bianco. La sua fiducia viene premiata poco dopo quando, improvvisamente come l’accensione delle luci in una stanza buia, irrompiamo nel sole. In un istante la temperatura sale di 10°C e i Picos de Europa ci si rivelano finalmente, estendendosi con il loro profilo altalenante a perdita d’occhio.

Mi vengono subito in mente le Dolomiti. I Picos sono tutti picchi frastagliati ed esposti e pareti a picco di calcare bianco, ma invece della coperta uniforme di pini che si trova sotto la linea degli alberi nelle Dolomiti, il verde qui ha una qualità più simile alla giungla, più densa e più verdeggiante.

Per ironia della sorte, proprio quando i dintorni diventano più attraenti per gli occhi, mi ritrovo sempre più spesso a fissare lo stelo della mia bici mentre i chilometri di salita iniziano a farsi sentire.

Ci facciamo strada fino al Puerto de Panderrueda, un passo di montagna appena dentro il confine meridionale dei Picos, e siamo ricompensati con una vista panoramica della catena montuosa. Un mare infinito di cime, tempestose come l’ oceano Atlantico che si trova poco oltre, domina lo sfondo mentre il primo piano cade verso il basso nella valle di Valdeón.

Ci arrendiamo alla forza di gravità, iniziamo una lunga discesa che alla fine ci porterà alla metà del nostro percorso e al punto più basso della giornata, l’isolato villaggio di Caín de Valdeón. Ma è ancora distante circa 20 km, quindi per ora ci concentriamo sulla strada che passa sotto le nostre ruote con velocità crescente.

I tratti di asfalto che ricoprono i Picos sono molto più irregolari delle strade delle Alpi. Non ci sono due curve uguali e alcune parti del manto stradale con l’asfalto rovinato richiedono la massima attenzione, ma le strade sono totalmente prive di traffico e ci sono molti tratti scorrevoli che offrono l’opportunità di sporgersi nelle curve e tagliare ampi archi lisci a buona velocità.

Man mano che perdiamo quota, la strada si immerge in un fitto bosco e le gallerie di alberi producono fasci di luce che illuminano a tratti la strada e tali contrasti sull’asfalto che fanno sì che, anche quando la superficie è immacolata, le nostre dita non si allontanino mai dalle leve dei freni.I

l nostro percorso di oggi assomiglia a un palloncino a testa in giù attaccato a una corda, il villaggio di Posada de Valdeón è il colletto del palloncino a cui è attaccato il filo. Si trova nel mezzo di una valle colossale e segna il punto in cui il nostro percorso diventa più selvaggio.

Anche il clima è diverso. La temperatura più fredda mai registrata in Spagna è stata misurata in una zona nelle vicinanze, a -35,8°C. È un’oscillazione di quasi 60°C rispetto alla temperatura mite di oggi.

Katia paragona il villaggio a una roccia appollaiata sul bordo di una cascata; si dimostra una descrizione appropriata. Seguiamo un fiume ricco di cascate mentre iniziamo a scendere.

La strada segue fedelmente il fiume, il che significa che il suo carattere è incoerente come quello del corso d’acqua. Il fiume si immerge bruscamente prima di raccogliersi in pozze e la strada fa lo stesso. Le sezioni ripide e tecniche si infilano tra gli alberi prima di aprirsi su tratti più tranquilli lungo distese di terreno roccioso.

Le vaste pareti di calcare a picco della Gola di Cares cominciano a incombere, le rocce si chiudono intorno e sopra di noi come mani che catturano un insetto. Il cielo si riduce a una striscia blu molto in alto e l’intero ambiente comincia a sembrare piuttosto opprimente. Non è difficile capire perché la Gola di Cares è chiamata “la gola divina” - la sua geografia è ultraterrena.

Ci appare dal nulla il villaggio di Caín de Valdeón. È un luogo curioso che è stato concepito con l’unico scopo di servire come porta meridionale del sentiero Ruta del Cares, un percorso aperto circa 100 anni fa per fornire un collegamento durante l’inverno fino a Posada de Valdeón da Puente Poncebos nel nord.

Continuiamo lungo il fiume Río Cares che va seguito quando la topografia della gola di Cares diventa troppo selvaggia per qualsiasi strada.

Ci fermiamo per un caffè e osserviamo le facce determinate di coloro che hanno appena iniziato il sentiero, in contrasto con quelle esauste di coloro che l’hanno appena finito. Anche loro ci valutano, i nostri vestiti di Lycra e i caschi gli appaiono estranei tanto quanto a noi i loro pantaloni larghi e i loro cappelli a tesa larga. Sono però le calzature a creare il maggior contrasto: i loro stivali robusti e ingombranti e le nostre eleganti scarpe da ciclismo con suola in carbonio.

Nonostante tutte le nostre differenze di aspetto, abbiamo comunque una comprensione reciproca della bellezza di ciò che ci circonda. Su questo terreno comune ci scambiamo un cenno di rispetto e ci separiamo in direzioni diverse, gli escursionisti vanno avanti mentre i nostri sguardi si rivolgono indietro per guardare la strada che abbiamo fatto.

È a dir poco una battaglia fin dall’inizio. Come Katia abbia la motivazione e la capacità di farlo per la seconda volta in due giorni non ne ho idea. La strada si inerpica e poi si immerge e gira, serpeggiando lungo pareti di roccia a strapiombo prima di passare attraverso gli alberi.

Anche se stiamo ripercorrendo i nostri passi, la strada è così irregolare che è impossibile ricordare cosa viene dopo.

In diversi punti i cartelli di pericolo avvertono di imminenti rampe del 20%, che sono seguite da altipiani raggiunti così improvvisamente che mi ritrovo rapidamente in testacoda prima di avere la possibilità di regolare la mia marcia. La mia catena sferraglia su e giù per la mia cassetta e salta tra gli anelli come un robot in cortocircuito. I miei poveri deragliatori si staranno chiedendo cosa diavolo stia succedendo.

È un piacere rivedere Posada de Valdeón dopo 8 km di lotta. Anche con altri 10 km di salita fino al Puerto de Pandatraves prima che la gravità diventi di nuovo nostra amica, la pendenza si assesta su un maneggevole 5-6% per tutta la durata del percorso, così da permetterci di attraversare il tranquillo ambiente verde del passo in relativa comodità.

Anche se il Puerto de Pandatraves è uno dei passi più alti dei Picos de Europa, usciamo dalla valle di Valdeón senza alcuna cerimonia. La pendenza semplicemente diminuisce e poi si inverte. È nell’ambiente che ci circonda che il cambiamento è marcato. Il passo impedisce alla rigogliosità dei Picos di estendersi alle più aride colline più a sud, così scendiamo attraverso un ambiente aperto di pendii rocciosi ed erbe bruciate verso il classico territorio della Vuelta. Se dovessimo girare a sinistra invece che a destra a Portilla de la Reina, ci troveremmo ad affrontare la salita del Puerto de San Glorio, che potrebbe poi portare a Fuente Dé o Piedrasluengas. Tutte e tre sono presenze regolari al Grand Tour spagnolo.

Veder spuntare qualche salita di livello World Tour è sempre allettante, ma forse dovremo lasciarla per un altro giorno. Con la fatica della salita da Caín de Valdeón che ancora pesa su di noi, optiamo per la strada pianeggiante lungo il bacino idrico fino a Riaño.

Dopo circa 12 km giriamo una curva e la tanto attesa vista del bacino si rivela finalmente. Tutto merito di Katia - ha predetto come si sarebbe svolta la giornata in termini di tempo con la saggezza di un meteorologo. Il risultato, con il sole dorato del tardo pomeriggio che si inarca e non un filo di nebbia in vista, è spettacolare come avevo sperato che fosse.I minerali e i particolati portati giù dalle montagne calcaree dai fiumi che servono il serbatoio fanno sì che l’acqua sia di un blu ceruleo insolitamente brillante che brilla alla luce del sole. Dal nostro punto di vista, vediamo la sua distesa piatta che si estende in modo impeccabile fino all’affioramento su cui New Riaño è stata ordinatamente costruita. L’architettura grigia e tagliente dei ponti della città che attraversano il bacino contrasta con il grigio organico delle montagne circostanti. Cime bianche sopra e distese di ricca vegetazione verde sotto completano la scena che sembra una miscela così perfettamente scolpita di ingegneria e natura che potrebbe provenire da un gioco di fantasia al computer.

Se consideriamo la facilità con cui un ciclista può accedere alle delizie dei Picos e la vista che ti accoglie al rientro, sono propenso a credere che Riaño possa essere una delle migliori basi per la tua prossima vacanza ciclistica.

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