Tadej Pogačar, l’uomo che vuole diventare re

Apparentemente emerso dal nulla, Tadej Pogačar si candida come la prossima grande forza del ciclismo con il potenziale per dominare per un decennio. Cosa lo rende così speciale?

Tadej Pogačar, l’uomo che vuole diventare re.

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A 30 km dalla fine della corsa su strada dei Campionati del Mondo, dopo 225 km di corsa intorno al circuito di Imola in Italia, una figura in giallo pallido e blu è uscita dal gruppo di testa. Era Tadej Pogačar, il cui regno come Campione del Tour de France era solo al sesto giorno.

"Se fa questo, potrebbe dominare tutto per i prossimi 10 anni", si legge in un commento senza fiato sui social media, catturando perfettamente l'eccitante, inebriante possibilità dell'ignoto.

Era comprensibile. Pogačar aveva fatto l'apparentemente impossibile sette giorni prima, trasformando un deficit di quasi un minuto da Primož Roglič in un vantaggio di quasi un minuto nel corso di una prova a tempo di 36,2 km.

Pogačar aveva 21 anni allora, ne aveva 22 il giorno dopo la fine del Tour. Era il più giovane vincitore dal 1904, il primo vincitore debuttante da Laurent Fignon nel 1983 e il primo vincitore dalla Slovenia. Lo ha fatto senza bisogno della sua squadra, e la sua prestazione più forte della corsa - un po' come nel suo debutto al Grand Tour alla Vuelta a España 2019 - è arrivata il penultimo giorno, suggerendo eccezionali capacità di recupero.

Nessuno poteva essere sicuro di dove i suoi limiti limiti, ed è per questo che quando Pogačar si è allontanato da tutti i favoriti per il titolo mondiale proprio quando la gara si stava scaldando era tentato di vedere come inevitabile che diventasse il primo corridore che sarebbe diventato il primo corridore da Greg LeMond nel 1989 a fare la doppietta Tour-Mondiali.

La cosa più intrigante dell'attacco di Pogačar a Imola era immaginare cosa gli passasse per la testa. Era per cercare di incastrare Roglič a titolo di consolazione per aver strappato il Tour al al suo connazionale? Forse, ma sicuramente Pogačar era alimentato da un'ondata di fiducia nelle proprie capacità. Non sapeva cosa non poteva fare, quindi poteva fare qualsiasi cosa.

Quel giorno, quell'eccitante possibilità dell'ignoto si scontrò con la schiacciante realtà. Quando Tom Dumoulin, Wout van Aert e Julian Alaphilippe hanno iniziato a muoversi, la sfida di Pogačar si è sciolta ed è stato lasciato appeso al gruppo. Uno sforzo coraggioso, ma era umano dopo tutto.

Fare un miracolo

Resta ancora la domanda: di cosa potrebbe essere capace Pogačar? Se non ancora di cavalcare lontano dai migliori corridori del del mondo nelle fasi finali del Campionati del Mondo, allora cosa?

Già, inevitabilmente, si è costruita una mitologia intorno al 22enne. Quando aveva nove anni e desideroso di unirsi a suo fratello maggiore al club ciclistico locale Rog Ljubljana, è stato testato dall'allenatore del club, Miha Koncilja.

"Koncilja non cercava i migliori numeri, ma il miglior sforzo", dice il giornalista sloveno Toni Gruden. Pogačar ha superato il test e "era nel sistema da 10 anni", tutto il tempo in sella ai ragazzi più grandi.

Quando aveva 11 anni e gareggiava contro i 14enni l'allenatore nazionale Andrej Hauptman, un ex professionista che correva per Lampre e Fassa Bortolo, è venuto a vedere una delle sue gare. Era preoccupato di vedere un ragazzino che correva da solo mezzo giro dietro il gruppo. Chiese perché gli organizzatori non gli avessero risparmiato l'umiliazione e non lo ritirato.

"Non è mezzo giro sotto, è mezzo giro in più", è stato risposto Hauptman. Dopo un altro giro o giù di lì Pogačar ha doppiato il gruppo.

Vinse il Tour de l'Avenir - il "Tour del futuro" - nel 2018, un anno dopo il vincitore del Tour de France 2019 Egan Bernal. Ma quella non è stata la sua unica performance. Infatti, probabilmente sono stati i suoi risultati contro i corridori più anziani, ciclisti senior che hanno fornito una chiara indicazione del suo potenziale.

Nel 2017, a 18 anni, è stato quinto al Giro di Slovenia dietro Rafal Majka, Giovanni Visconti, Jack Haig e Gregor Mühlberger. Un anno dopo è tornato a piazzarsi quarto dietro Roglič, Rigoberto Urán e Matej Mohorič.

Pochi mesi dopo, a novembre, si è unito alla sua nuova squadra professionale UAE-Team Emirates in un campo di allenamento dove è stato testato dall'allenatore e rinomato fisiologo Íñigo San Millán.

"Ho capito che questo ragazzo era ad un livello completamente diverso in termini di capacità di eliminare il lattato e recuperare", mi dice San Millán al telefono dagli Stati Uniti, dove è professore alla Scuola di Medicina dell'Università del Colorado. Oltre ad allenare il vincitore del Tour de France, il lavoro quotidiano di San Millán è un lavoro clinico e di ricerca sul metabolismo cellulare, soprattutto nel diabete, nelle malattie cardiometaboliche e nel cancro.

Data la differenza di orario tra il Colorado e Monaco, dove vive Pogačar, la prima cosa che San Millán fa ogni mattina è controllare il suo corridore. Questo di solito significa collegarsi a TrainingPeaks, la piattaforma su cui il ciclista carica le sue corse.

San Millán ha lavorato con i ciclisti saltuariamente per tre decenni, ma dice che la tecnologia disponibile ora, e la capacità di raccogliere e studiare i dati, è "una svolta". Può fare piccoli o a volte grandi aggiustamenti per evitare che i suoi ciclisti si sovrallenino. Secondo molti allenatori questo è il più grande inibitore delle prestazioni tra i corridori WorldTour.

Pogačar ha avuto un impatto immediato nella sua prima stagione da professionista, il 2019, vincendo il Giro dell'Algarve a febbraio, arrivando sesto al Giro dei Paesi Baschi ad aprile, vincendo il Giro della California a maggio, poi andando al suo primo Grande Giro, la Vuelta a España, e finendo sul podio al terzo posto.

L'aspetto più notevole è che non è sembrato indebolirsi nel corso delle tre settimane. Infatti la sua migliore prestazione, e quella che lo ha portato sul podio, è arrivata il penultimo giorno, quando ha attaccato da solo sulla strada per Plataforma de Gredos e ha vinto in cima alla salita per oltre un minuto e mezzo. Lo stesso accadde un anno dopo al Tour. La prestazione più forte di Pogačar è stata al penultimo giorno, nell'ormai famosa cronometro di La Planche des Belles Filles.

"Ha una capacità di recupero molto, molto buona, come abbiamo osservato l'anno scorso", dice San Millán. Se guardi le corse a tappe che ha fatto, o le vince o arriva secondo o terzo. Non ha quasi mai una giornata storta.

Abbiamo visto al Tour of California l'anno scorso che non ha la stessa fatica accumulata dagli altri. Stiamo sviluppando questa piattaforma dove guardiamo diversi parametri metabolici coinvolti in più reazioni cellulari dall'utilizzo di piombo degli acidi grassi, glucosio, aminoacidi, funzione mitocondriale, così come la capacità di recupero. E quello che abbiamo visto in California è stato come... whoa, questo ragazzo era ad un livello completamente diverso. Era più o meno quello che ci aspettavamo, ma questo lo ha confermato.

Così, quando abbiamo deciso di portarlo alla Vuelta, sapevo che non avrebbe avuto problemi di recupero, anche se aveva solo 20 anni. L'unica domanda era la sua testa. Ma la sua testa è incredibile. Quando ha attaccato il penultimo giorno, se non fosse stato per la Movistar che lo inseguiva, avrebbe vinto la Vuelta".

Questa capacità di recupero è genetica? "Secondo me ci sono tre cose - dice San Millán -. La principale è la genetica, ha questa capacità di recupero. La seconda è la sua mentalità. Tre settimane in un Grand Tour possono essere psicologicamente difficili per chiunque, ma Tadej è molto calmo. Non sente la pressione, lo stress. La terza cosa è che ci siamo allenati molto per migliorare la sua capacità di eliminazione del lattato e aumentare la funzione mitocondriale, che naturalmente è in parte genetica. E ciò significa che giorno dopo giorno non è così stanco come gli altri. Più volte in questi ultimi anni, dopo una tappa gli chiedevo: 'Come è stato oggi, Tadej?' e lui rispondeva: 'Abbastanza facile'. E tu parlavi con gli altri corridori: com'è stato? "Uuuff, è stata una tappa difficile oggi".

L'altro corridore ha già una "ammaccatura" da quella tappa, che influisce sul suo recupero per il giorno successivo. Tadej non ha questa ammaccatura. È genetica, naturalmente, ma si può migliorare questa capacità con l'allenamento, perché tutto può essere migliorato con l'allenamento".

Rimanere concentrati

Sia per gli allenatori che per i corridori, il 2020 ha posto delle sfide inaspettate. Quando il Covid-19 ha costretto le corse a fermarsi a marzo, nessuno sapeva quando o se sarebbero riprese. Quando si è ripreso, mancavano poche settimane alla più grande corsa di tutti, il Tour de France, senza le solite pietre miliari lungo il percorso.

In un certo senso la stagione troncata ha rappresentato un test su come i corridori e gli allenatori potevano improvvisare e prepararsi senza i soliti punti di riferimento. "Non avevamo idea di cosa stavamo facendo - dice San Millán -. Nessuno si è mai trovato in una situazione simile prima d'ora. A marzo, aprile, non volevo dare ai corridori un programma strutturato da seguire perché mentalmente non è facile seguire un programma senza gare per quattro o cinque mesi. E non sapevamo allora se le corse sarebbero riprese.

Ho deciso che i corridori avrebbero dovuto seguire un allenamento non strutturato fino a maggio, quando avremmo iniziato un vero e proprio allenamento con più struttura. Ma Tadej? No, ha detto: "Voglio un programma. Non voglio solo andare in bicicletta".

Era così concentrato e a metà maggio i suoi parametri erano eccezionali. Stava mettendo fuori numeri simili a quelli che stava facendo al Tour. Ho dovuto dirgli: "So che ti piace allenarti duramente, so che ti piace fare un programma strutturato, ma se continuiamo così non credo che saremo al massimo della condizione per il Tour". Ho detto: "Ehi, prendiamoci una settimana di pausa. Vai con la tua ragazza Urška (Žigart, una ciclista professionista della squadra femminile WorldTour Alé BTC Ljubljana) e perditi tra le montagne. Divertiti per una settimana". Questo è quello che hanno fatto. E poi è tornato e abbiamo premuto il pulsante di reset".

Chiaramente ha funzionato. Pogačar ha corso bene prima del Tour, ma sembrava crescere nella corsa e salvare il suo meglio assoluto per quando era davvero importante.

Non si è fermato nemmeno dopo il Tour. Non ci sono stati criterium lucrativi o giri del circuito delle celebrità in Slovenia. Dopo essersi descritto memorabilmente come "solo un ragazzo sloveno" nella conferenza stampa del vincitore del Tour, ha continuato a correre, prima ai Mondiali, poi con un nono posto alla Flèche Wallonne e un terzo alla Liegi-Bastogne-Liegi prima di citare la "stanchezza" e interrompere la sua stagione.

La vita sarà diversa per Pogačar ora, il suo allenatore è d'accordo. San Millán ha parlato in passato della "paura di perdere e della paura di vincere". Ci possono essere conseguenze negative alla vittoria, e andare al Tour del prossimo anno come campione porrà nuove sfide - basta chiedere al vincitore del Tour 2019 Egan Bernal.

"Penso che mentalmente Tadej sia molto forte e sarà in grado di affrontare il successo - dice San Millán -. Ma è ancora un ragazzo e gli piace vivere la vita. Questo è fantastico, ma come si evolverà la sua mentalità in cinque, sei anni se vincerà molte gare? Arriverà ad un punto in cui dirà: 'Basta, voglio giocare a golf?' So che non è bello fare paragoni, ma io paragono la sua mentalità a quella di Miguel Indurain. Era speciale, come Tadej: calmo, non nervoso, non stressato.

"Ho lavorato con molti atleti nel corso degli anni ad alto livello e molti hanno problemi di ansia - aggiunge San Millán -. Diventano nervosi, si stressano. Ogni volta che falliscono non è colpa loro. Si aggrappano a qualsiasi cosa per giustificare il fatto che non hanno vinto oggi. Una volta un corridore mi ha detto che non è salito sul podio al Tour de France a causa della sua bevanda sportiva. Mi stai prendendo in giro?".

Pogačar ha la capacità fisica e sembra avere gli strumenti psicologici. Gli piace correre in modo aggressivo, come abbiamo visto al Tour e a Imola. Il Tour del prossimo anno potrebbe essere più difficile da vincere per lui, soprattutto se la sua squadra non viene rinforzata. Ma Pogačar può vincere anche altre gare.

Il suo potenziale potrebbe essere limitato solo dal suo desiderio. In altre parole, e come suggerisce il suo allenatore, potrebbe continuare a vincere finché vuole.

Il coach dietro il trono

L'allenatore di Tadej Pogačar, Íñigo San Millán, unisce il suo lavoro con il vincitore del Tour de France e come direttore delle prestazioni per la UAE-Team Emirates con il suo lavoro clinico e di ricerca sul diabete e sul cancro come professore all'Università del Colorado. "Non è facile bilanciare, ma allo stesso tempo aiuta a finanziare il mio altro lavoro - dice -. Abbiamo grandi risorse qui all'Università del Colorado ma stiamo sempre lottando per i fondi, contrariamente a quanto alcuni potrebbero pensare".

"Il mio lavoro con la squadra e con Tadej aiuta perché apre le porte a tutti i tipi di atleti e di sport, e può aiutarci a ottenere un contratto con una squadra di calcio o di football americano. Quei soldi possono pagare uno stipendio ma anche la ricerca". Oltre ad allenare Pogačar e a dirigere il reparto prestazioni della squadra, San Millán allena altri tre corridori, Brandon McNulty, Diego Ullisi e l'ex campione del mondo Rui Costa.

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