Girona e la Costa Brava, l'oasi spagnola per i ciclisti

Alla scoperta delle strade tranquille e delle salite perfette che rendono Girona un paradiso per i professionisti.

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Girona e la Costa Brava, un'oasi per i ciclisti.

Alla luce del primo mattino, un gruppo di giovani donne sta danzando ritmicamente in cerchio su alcuni gradini di pietra vicini e canticchiano quello che sembra un canto marinaresco acuto. Lancio uno sguardo confuso verso la mia ospite, Louise.
È il tema del Trono di Spade, dice con un sorriso derisorio. Molte delle scene della serie televisiva sono state girate nella parte vecchia di Girona, e un discreto numero di turisti che visitano la città sono qui per vedere i luoghi delle riprese.
Mi sono lasciato andare a una risata mentre ci agganciavamo per iniziare il nostro percorso, ma poi quando ci hanno guardato, vestiti di lycra, mi sono chiesto se potrebbero aver pensato la stessa cosa: "A Girona ci sono sempre i ciclisti".
Se vi guardate intorno nei caffè del centro di Girona, noterete una proporzione insolitamente alta di gambe muscolose e depilate, linee di abbronzatura sospette e qualche tatuaggio hipster. Guardate un po' più da vicino e potreste riconoscere un ciclista ProContinental qui o uno che finisce sul podio di un grande Giro lì. Tra i residenti attuali e passati di Girona ci sono Mark Cavendish, David Millar, Steven Cummings, Tao Geoghegan-Hart, Robert Gesink, i fratelli Yates e Lance Armstrong.
Questa città nel Nord-Est della Spagna è diventata uno dei nascondigli preferiti dai ciclisti professionisti, e spero che la pedalata di oggi mi sveli il perché.

Con me c'è Thérèse, la mia compagna in bici e nella vita. Per il giro di oggi abbiamo chiesto l'aiuto di Louise, che gestisce l’agenzia turistica EatSleepCycle qui a Girona, anche se è originaria del Regno Unito. Finora ha sminuito la sua forma fisica, insistendo sul fatto che è un po' fuori forma, ma essendo ex-ciclista che passa molto del suo tempo in giro per le montagne locali, ho il sospetto che un po' di modestia possa essere al lavoro.

Ci sono moltissimi percorsi che potremmo fare a Girona. C'è la salita dei 750 metri della Rocacorba, la preferita dalla maggior parte dei professionisti della zona e con una classifica Strava che vede i professionisti di punta in terza o quarta pagina. Sempre nel raggio di 50 km da Girona c'è la Mare de Déu del Mont, che offre 18 km con una pendenza del 5,4%, e se si riesce a tenere il passo con Simon Yates ci vorranno pochi secondi per arrivare in cima. Però nessuna di queste due salite è sull'itinerario di oggi.
Abbiamo invece puntato alla Costa Brava. Si tratta di un giro piuttosto impegnativo di 156 km che si dirige verso la costa prima di tornare verso l'interno, con abbastanza colline da accumulare più di 2.700 metri di salita in totale. Anche se normalmente tirerei un sospiro di sollievo a qualsiasi giro con meno di 3.000 metri di dislivello, Louise mi avverte che i dossi sulla costa sono più ripidi di quanto la maggior parte delle persone si renda conto, e il giro può assomigliare a una giornata sulle Alpi molto più di quanto ci aspettiamo.

Attraversiamo il centro storico di Girona col sole del primo mattino che getta lame di luce taglienti e arancioni attraverso gli edifici di pietra. Ovunque guardiamo, anche altri ciclisti partono per le loro scampagnate. È come se ci fossimo imbattuti in un modello di città a tema ciclistico.
Dopo avere attraversato le vie acciottolate di Girona, usciamo dalla città e ci dirigiamo verso le strade più grandi. A quest'ora del giorno sono stranamente tranquille, ma anche nei momenti di maggiore affluenza, una combinazione di progettazione delle strade a misura di ciclista e di guida cortese rende la pedalata qui molto più piacevole rispetto alle minacciose strade cittadine di casa.
Un facile riscaldamento di 25 km ci porta alla città di Llagostera. Con il sole ancora basso nel cielo c'è una piacevole nebbia mattutina sui campi circostanti, e Louise coglie l'occasione per raccontarci un po' come ha trovato la sua strada dalla tetra Londra ai climi assolati della Spagna: “Io e il mio compagno abbiamo comprato sette biciclette con la carta di credito, con il nostro amico Brian, e abbiamo iniziato a noleggiarle", dice. Oggi l'azienda è cresciuta fino a 200 biciclette e 14 dipendenti. È il tipo di sogno di evasione che molti dei miei amici londinesi hanno, ed è quasi surreale incontrare qualcuno che lo ha reso una realtà.

Girona e la Costa Brava, un'oasi per i ciclisti.

Una volta attraversata Llagostera, le strade diventano sempre più strette, e in piedi. Cominciamo a risalire la prima vera salita della giornata, l'Alti de Sant Grau. Sono 8,6 km con un modesto 5%, ma lo sforzo è sufficiente per vedere la nostra conversazione ridursi da una vibrante chiacchierata all'essenziale.
La salita si snoda su una collina boscosa, e anche se non è così ripida da spezzare il nostro ritmo, mi ritrovo a desiderare più volte un rapporto più leggero, soprattutto quando ci avviciniamo al picco del 10%. Quando arriviamo in cima, una figura magra, che sono abbastanza sicuro sia la ciclista sudafricano Ashleigh Moolman-Pasio si lancia lungo la salita con il suono sferragliante che sembra crearsi solo quando i pneumatici dei professionisti incontrano l'asfalto.
Sant Grau offre una pendenza costante che lo rende popolare tra i ciclisti locali che lo usano per le ripetute in salita - Robert Gesink di Jumbo-Visma ha circa una dozzina di top 20 su Strava - ma la cima è irrilevante, chiusa com'è dalla foresta. Louise ci assicura che avremo ampie vedute in vista per recuperare.
In effetti, dopo essere passati davanti alla graziosa cappella di Sant Grau d'Ardenya, iniziamo a intravedere la costa attraverso le porte di estese tenute. Poi giriamo un angolo e ci troviamo di fronte alla vista della strada panoramica che curva davanti a noi, e una vista di blu si estende dietro di essa.
La discesa verso il Mediterraneo è talmente mozzafiato che irrito Louise e Thérèse con soste quasi costanti per scattare foto sul mio cellulare. Una serie di tornanti nascosti sul fianco della collina fa sembrare il viaggio verso la città balneare sottostante come un giro sulle montagne russe. Le montagne costiere sono incredibilmente ripide e scolpite in formazioni drammatiche, ed è come se fossimo sulla punta meridionale di Capo Horn che si affaccia sull'Oceano Pacifico - solo con i ciclisti professionisti e località balneari.
Ci lanciamo in discesa, sfruttando al massimo l'ampia strada e le curve aperte per mantenere alta la velocità. Una volta raggiunta la costa, tuttavia, ogni idea di una corsa in piano lungo la costa viene rapidamente dissipata. La strada si curva in un modo che richiede ripetute e faticose salite, ma il risultato è una vista splendida e indisturbata su tutto
il Mediterraneo.
Nella frenetica cittadina di Sant Feliu de Guixols individuiamo la piccola zona di fronte alla spiaggia della baia di S'Agaro, qualche chilometro più avanti, e decidiamo che
è il momento di fermarsi per un caffè veloce.

La Costa Brava si traduce letteralmente come "la costa selvaggia", ed è chiamata così per il suo paesaggio frastagliato e l'abbondanza di foreste e fauna selvatica. Oggi, con una tiepida brezza che sferza i cavalloni bianchi nel mare,
il nome si adatta perfettamente.

Curiosamente, nonostante la sua reputazione di meta di vacanze "tutto incluso", prima degli anni '50 la Costa Brava era sconosciuta al turismo. Fu l'intervento del governo e la visione di un pugno di imprenditori locali a dare inizio alla trasformazione della regione nella mecca delle vacanze che conosciamo oggi. La baia di S'Agaro, dove sorseggiamo le nostre tazzine di caffè, è una delle mete preferite dai ricchi e famosi, spiega Louise. Sean Connery, Jack Nicholson, Robert De Niro e Lady Gaga sono stati tutti conosciuti per le loro vacanze proprio in questa baia.

Bevuti i nostri espressi, decidiamo di riagganciare le tacchette ai pedali. Abbiamo 60 km di strada costiera ondulata da percorrere prima che il percorso si diriga di nuovo verso l'interno: per le prossime ore avremo di che tenerci impegnati.
Eppure, nonostante la sensazione di ustione costante dei miei quadricipiti, i chilometri volano via – al fianco di alcuni corridori professionisti, vestiti con l'immacolato equipaggiamento della squadra. Prima vediamo un gruppo della Israel Cycling Academy (ora Israel Start-Up Nation) avanzare su una salita breve, pedalando con una disinvoltura che solo cinque ore al giorno in sella possono dare; poi vediamo diversi corridori della EF Education First seduti sul lungomare a sorseggiare caffè.
Il Mediterraneo entra ed esce dalla vista. Prima siamo sul lungomare, l'attimo dopo stiamo girando per piccole stradine a testa bassa in fila indiana, circondati da aranceti. Nonostante le sue pretese di scarsa forma fisica, Louise è prevedibilmente l'arrampicatrice naturale del nostro gruppo, danzando sui pendii al 15% sulle colline costiere. Thérèse ha una naturale propensione per le filate lungo i tratti pianeggianti a quasi 40 km/h, e io faccio del mio meglio per tenere il passo su entrambi i fronti. Basta ampiamente per mantenerci tutti sani e competitivi, e le gambe di tutti sono doloranti al punto giusto.
Più avanti, lungo la costa, costeggiamo il lato Nord della città di Palamos. Mi dicono che Truman Capote abbia trascorso qui tre estati, ed è qui che ha scritto la sua opera più famosa, “A sangue freddo”. Perché abbia scelto un posto così allegro per scrivere la storia di quattro omicidi spietati, non riesco a spiegarmelo. Con il sole che ha bucato una nuvola posizionandosi direttamente sopra di noi e quasi 90 km di giro fatti, decidiamo di fare una sosta strategica per il pranzo. Trovare un ristorante significa deviare leggermente dal percorso, il che fa scattare il mio ciclo-computer in una sinfonia discordante di bip acuti che ci accompagna per tutto il percorso fino alla città di Calella Palafrugell.

Girona e la Costa Brava, un'oasi per i ciclisti.

Sole, mare e pendenze ripide

Ci fermiamo in un ristorante chiamato Bar 3 Pins che si affaccia su una baia soleggiata, e banchettiamo con calamari e un assortimento di altri frutti di mare. Mentre mangiamo discutiamo dei ciclisti che abbiamo visto oggi, riflettendo che è uno dei pochi posti dove tutti, dai cicloturisti con le mappe montate sul tubo superiore fino agli aspiranti professionisti - e a quelli reali - su biciclette a cinque cifre, sembrano coesistere in armonia.

Dopo aver mangiato gli ultimi residui del nostro pasto, siamo tentati di fermarci per un po' a guardare le boe che si muovono nella baia, ma siamo d'accordo sul fatto che sia meglio proseguire, perché mancano ancora 70 km alla fine. In realtà, quando ci mettiamo in marcia realizziamo che una pausa dopo pranzo sarebbe stata una buona idea, visto che la salita fuori città è una delle più punitive della giornata. È lunga solo 1,5 km, ma ha diverse centinaia di metri al 15% circa, il che si rivela un lavoro duro per gambe stanche e stomaco pieno. Louise non sembra faticare troppo, però, e anche se si lamenta simpaticamente delle sue gambe, sospetto che lo dica solo per il nostro bene.

I nostri sforzi comunque sono ampiamente ricompensati, perché gli ultimi chilometri della strada costiera sono forse i più belli di tutti. Passiamo un'insenatura dopo l'altra mentre rotoliamo su e giù per le formazioni rocciose frastagliate. E quando ci avviciniamo alla città di Sa Riera ci sembra di essere finiti in una cartolina.

I rami di pino cembro mediterraneo pendono sulla strada, incorniciando la vista di un mare blu profondo. In un altro giorno, sarei tentato di scendere in spiaggia e fare un tuffo, ma decido di risparmiare le energie per la salita degli Els Angels, che è la sfida finale del percorso di oggi.

Girona e la Costa Brava, un'oasi per i ciclisti.

A Els e ritorno

Da Sa Riera si svolta nell'entroterra, e i prossimi 30 km spiegano perché i ciclisti professionisti amano così tanto Girona. Tranquille strade di campagna, senza auto in vista, si estendono in tutte le direzioni. È perfetta per l’allenamento a ritmo costante e per molti versi mi ricorda una Maiorca incontaminata. Percorriamo due chilometri fianco a fianco attraverso campi coltivati e piccoli villaggi, prima di fermarci nella città di Monells.

È spaventosamente immacolata. Le strade e gli edifici medievali di Monells sono stati conservati con cura assoluta, i bordi delle strade sono rivestiti di piante in vaso e le mura rustiche sono accuratamente drappeggiate con glicine e cespugli di rose.
Ci immergiamo per un po' nell'ambiente circostante, riempiamo le bottiglie dalla fontana nella piazza principale e proseguiamo.

Girona e la Costa Brava, un'oasi per i ciclisti.

La salita degli Els Angels (da non confondere con una pronuncia cockney della nota gang di motociclisti) è forse la più famosa di tutta la regione di Girona. Dal punto di vista ciclistico, è perché è lunga, pittoresca, facile e a poca distanza dalla città. Nel mondo del non ciclismo è famosa per pochi altri motivi, uno dei quali è che la chiesa in cima alla salita, Santuari dels Àngels, è il luogo dove l'artista surrealista Salvador Dalì si è sposato nel 1958.
La salita non ha cifre che suscitino reale preoccupazione. Da Monells ci sono 10 km in salita a solo il 4%, compresa una breve discesa, ma la salita vera e propria inizia dopo 4 km, dal villaggio di Madremanya. È lì che si inclina fino a una media del 6% per i prossimi 5,6 km, con qualche puntura del 12% lungo il percorso. Per i professionisti, naturalmente, sembra essere poco più di uno sprint su un grande anello, e l'ex professionista americano Levi Leipheimer ci è riuscito a una velocità media piuttosto spaventosa di 27,3 kmh. Per noi comuni mortali è il tipo di salita che ci fa stare seduti in sella e mettersi sotto con una cadenza bella tosta in alcuni punti, ma torcendo i telai e pregando per una marcia in più in altri.

A circa 2 km dall'arrivo Louise sembra prendere il volo. Si alza e scatta e nel mio tentativo di tenere il passo vedo apparire 25kmh sul mio schermo del Garmin, prima che lei parta e scompaia piegandosi in a una curva a sinistra.
Una volta in cima a Els Angels ci prendiamo un momento per visitare i Santuari dels Àngels. Avvicinandoci, sentiamo il suono di un feroce abbaiare, e due grandi cani alsaziani si affacciano. Louise ed io discutiamo con ansia delle possibilità di fuga, ma qualche istante dopo arriva Thérèse, corre verso i cani che ringhiano e ben presto sta accarezzando il più grande dei due sulla pancia, mentre l'altro le trotta allegramente intorno. Io mi tengo a distanza, cogliendo invece l'occasione per godermi la vista dall'altro lato della chiesa, dove il cielo sembra preparare un incredibile tramonto.
Diciamo addio ai nostri nuovi amici a quattro zampe e attacchiamo la discesa. Con le strade vuote riusciamo a spingerci oltre i nostri limiti, e questo si rivela un perfetto punto di ristoro con cui concludere il viaggio. Con una fresca brezza sulle spalle, e rinfrescati dalla discesa, scivoliamo giù nella Città Vecchia sentendoci rinvigoriti. Non resta che accontentarsi di un drink all'Hors Categorie, un ristorante a tema ciclistico di proprietà di Robert Gesink, dotato di un’ampia varietà di birre artigianali.


Abbiamo a malapena scalfito la superficie della varietà di Girona, eppure la corsa di oggi ci è sembrata una mezza dozzina in una, tra montagne, sentieri rurali e costa. Intorno a noi, le tavole sono piene di ciclisti che sono tornati da pedalate simili, ognuno con il bagliore che una giornata di pedalata in montagna dona. Nonostante la fama della città, questa deve essere sicuramente l'attrazione principale di Girona.

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