Non solo Alpe d’Huez: le salite del Rodano-Alpi

La maggior parte degli appassionati viene in questi luoghi delle Alpi francesi per i tornanti più famosi del Tour de France. Ma oltre all’Alpe d’Huez c’è molto altro da pedalare nella regione del Rhône-Alpes.

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Le salite del Rodano-Alpi.

l cartello rettangolare bianco è attraversato da una striscia rossa come una fascia napoleonica che cancella le parole “Le Bourg-d’Oisans”. Hai raggiunto i limiti della città e non passerà molto tempo prima che tu abbia salutato anche le strade pianeggianti.
Come città, Bourg è piacevole ma non avrebbe mai fatto notizia da sola. Per questo aveva bisogno di un complice, e quel complice è l’Alpe d’Huez, la serie di tornanti più famosa di Francia, se non del mondo del ciclismo. Così famosa che, nonostante la sveglia all’alba, c’è già una fila di ciclisti, dagli animali da combattimento ai cicloturistici carichi, che si stanno dirigendo verso la strada.
Il confine della città è delimitato dal fiume Romanche, dalle acque color grigio pallido che si abbina perfettamente alle cime delle montagne in lontananza. Segue una rotonda e poi uno stabilimento industriale EDF, un altro punto di riferimento del tutto dimenticabile se non fosse la partenza ufficiale della cronometro dell’Alpe d’Huez. Per segnalarlo, parole di incoraggiamento vengono scritte con lo spray sull’asfalto e la strada inizia a salire, costantemente.

Ben presto appare il primo dei 21 cartelli posizionati all’apice di ciascuno dei tornanti dell’Alpe. Ognuno mostra i nomi dei conquistatori di questa montagna e le date delle loro imprese, con questo primo, il numero 21, che mostra orgogliosamente “1952 Fausto Coppi” e sotto, un po’ meno orgogliosamente ora, “2001 Lance Armstrong”. Il cartello dichiara anche la propria altezza relativa: 806 metri sul livello del mare. Il passo diventa impegnativo in un batter d’occhio.

Altri cinque tornanti vanno e vengono in una fuga di pendenze medie prima che i nomi di Pierre Rolland e Joop Zoetemelk appaiano, attaccati a un lampione alla curva 16, fuori dalla chiesa di pietra del villaggio di La Garde. Alcuni dei ciclisti più avanti si sono già fermati, riuniti intorno a una fontana, con l’aria un po’ frastornata mentre riempiono le borracce - questo è l’ultimo bastione di acqua gratuita che si trova sull’Huez, e queste prime sei curve sono considerate le più difficili dell’Alpe. Ma mentre i tuoi amici ciclisti si riagganciano e si staccano a sinistra, tu fai il contrario e ti allontani a destra, seguendo un cartello per “Auris en Oisans”.

La strada, un tempo larga e ben asfaltata, diventa più simile a un vialetto, stretta e rattoppata, e si snoda attraverso La Garde prima di addentrarsi in una valle circondata da alberi dalle foglie dorate. La traiettoria è ancora molto in salita - 6%, 8%, 10% - ma i cartelli con i numeri di curva e i loro ciclisti sono scomparsi. Oggi si arriva in cima all’Alpe d’Huez, ma non con i soliti mezzi. Questa è la strada meno battuta, e appartiene solo a te.

Le salite del Rodano-Alpi.

Che giornata

Con i suoi 130 km e 3.200 metri di dislivello, la corsa di oggi sarebbe una tappa severa anche nel più impegnativo Grand Tour; quindi, quando la strada si stacca dagli alberi sulla sua destra, vale la pena rallentare e annusare i fiori alpini. La barriera che impedisce le uscite catastrofiche dalla strada è di cemento e alta un metro, il che rende affascinante la vista ininterrotta su Bourg. Non per niente è conosciuto come il balcone dell’Auris.

Da quassù la Romanche da grigia si è trasformata in argento e gli edifici di Bourg sono ridotti a ghiaia sparsa scaricata in un angolo di un grande scacchiere di campi. Il dislivello aumenta nella sua offerta di vertigini ma mentre la strada sale, aumenta il silenzio. Questo è il tipo di percorso che ti porta a pedalare in zone frequentate dagli uccelli rapaci.
Un trapezio nero entra in vista, rivelando dei quadrati illuminati al suo interno. Arrivano le gallerie, la prima è una brutta costruzione in cemento armato con finestre senza vetro sul lato destro, inserita con forza nella parete rocciosa a sinistra. Ma funziona per dare continuità alla strada e anche per impedire a chiunque di utilizzare un veicolo più grande di un furgone. Un altro tunnel altrettanto basso e molto artificiale va e viene, seguito pochi metri dopo da un terzo, un foro molto più lungo nella roccia, umido, scuro e che puzza di cantina.
Uscendo dal tunnel, tutto diventa incredibilmente stretto e ci si chiede come qualsiasi veicolo a quattro ruote possa sopravvivere quassù per raccontarlo. La strada gira così bruscamente intorno alla parete rocciosa che ciò che ti aspetta si basa più sulla supposizione che su qualsiasi cosa si possa vedere. Potrebbe anche cadere nel nulla verticale, è impossibile saperlo.
Un ultimo tunnel e un tratto ancora più stretto, sicuramente non agibile per un’auto, e si comincia ad avere la sensazione che la pendenza tornerà presto in negativo.

Le salite del Rodano-Alpi.

L’altra salita

I villaggi in cui il bestiame supera il numero degli abitanti vanno e vengono, i vuoti in mezzo sono colmati da strade comode ma meno belle di prima, che serpeggiano lungo il fondovalle prima di arrivare finalmente alla loro destinazione più bassa, il lago di Chambon. La strada che costeggia le rive si trasforma nella sommità di un’immensa diga, le cui acque sono placide, immerse nell’ombra delle montagne che le alimentano.

Le lettere “Vallée du Ferrand” sono imbullonate nella parete accanto a un incrocio a T, ed è qui che si prende a sinistra per iniziare la salita vera e propria. Se l’Alpe d’Huez è Jacques Anquetil - brillante, sfacciato e famoso - la strada che stai percorrendo ora è Raymond Poulidor, quasi altrettanto realizzato ma sempre all’ombra del suo rivale. Questo è il Col de Sarenne, dall’altra parte dell’Alpe.
Le statistiche si confrontano favorevolmente - 12,8 km, 7,5% di media, 954 metri di guadagno e, se vale la pena guardare queste cose, mentre l’Alpe d’Huez è stata scalata quasi 40.000 volte, Sarenne ha avuto solo 17.000 tentativi, dice Strava. Si tratta della sorella tranquilla, e a parte un anno al Tour de France, è sempre stato così.
Quell’anno era il 2013, la centesima edizione del Tour, quindi, per festeggiare, gli organizzatori della gara hanno deciso di far salire l’Alpe d’Huez due volte. Per fare questo è stato necessario creare un anello, e la strada che ora stiamo scalando è stata percorsa al contrario come una discesa, con grande dispiacere di molti corridori.
Più in basso è più difficile capire il problema. C’è abbastanza spazio per due buone corsie; le curve sono larghe e la superficie è uniforme. Ma quando le linee tratteggiate diventano solide, per poi trasformarsi in un riquadro tratteggiato che delimita la strada che si divide in due, si comincia a capire perché Tony Martin ha definito la tappa 18 “irresponsabile” e “pericolosa”. Proprio come il balcone dell’Auris, la strada diventa sempre più stretta con il passare dei chilometri e la sua superficie si incrina come una torta in un forno troppo caldo.
Una serie di tornanti tecnici di dubbia fattura, all’uscita del villaggio di Le Perron, è esattamente ciò contro cui i professionisti hanno inveito. Ma come corridore privato che affronta questo lato della Sarenne come salita, l’esperienza è fantastica. Le montagne si accumulano sulle montagne, la linea degli alberi si sfalda, il tuo altimetro viaggia inesorabilmente verso l’alto.

Le salite del Rodano-Alpi.

Aria rarefatta

Attraversando la cima del passo diventa ovvio il motivo per cui è necessario controllare che questa strada sia aperta. In alto, in un posto come il Rodano-Alpi, le nevicate invernali possono tenere le strade chiuse fino a primavera, così come le nevicate precoci alla fine dell’autunno.

In una giornata come quella odierna, l’estate ha cancellato la neve e lasciato solo erba bruciata. Il cielo è di un blu altrettanto forte e gli unici bianchi sono ciuffi di nuvole raccolte intorno a cime lontane, alcune così alte da essere incrostate di neve, altre che portano solo l’illusione, un misto di pietra grigia levigata e depositi gessosi che le fanno sembrare ricoperte di bianco.
Lo zenit del Col de Sarenne è di 1.999 metri. L’aria è notevolmente più rarefatta, la temperatura è spesso degna di una giacca anche nei giorni più caldi, e le ruote sono molto meno influenzate dalla gravità. Stiamo scendendo verso l’Alpe d’Huez, la cui sommità si trova 139 metri più in basso a ovest.
Le funivie immobili sopra la testa indicano l’avvicinarsi della civiltà e presto ti troverai a pedalare nella cittadina di Alpe d’Huez, una massa incoerente di palazzi e chalet in larice e tegole. Ti congedi, osservando di nuovo i cartelli sui tornanti di Huez, facendo attenzione ai ciclisti che li risalgono. Ora stai affrontando la discesa degli ultimi sei tornanti dell’Alpe d’Huez.

Le salite del Rodano-Alpi.

Scricchiolio di ghiaia

I chilometri passano in un lampo mentre la strada precipita, dapprima dritta poi improvvisamente in un turbinio di tornanti. Un altro lago ci aspetta alla fine, il Lac du Verney, e davanti a noi c’è un’altra salita da sogno.

Ecco il Col du Sabot, un gigante addormentato che raggiunge i 2.100 metri dopo 14,5 km di salita al suono di campanacci. I suoi pendii si trasformano in ghiaia, e l’effetto è abbastanza desolato da sembrare ultraterreno. In una giornata limpida il Col de la Croix de Fer è visibile a nord, anche se non è raggiungibile in bicicletta; letteralmente una strada verso il nulla.
Se Tony Martin è stato severo sul Col de Sarenne, sarebbe stato furibondo nella discesa del Col du Sabot, la cui natura tecnica può diventare infida per gli incauti. La ghiaia, pur essendo felicemente percorribile con pneumatici da 25 o 28 mm, può apparire a volte incontrollabile anche quando la strada torna ad essere asfaltata (è ancora asfalto nel suo senso più ampio). La visuale è buona ed è improbabile incontrare un altro utente della strada oltre a qualche marmotta che sgambetta.
Superato il Lac du Verney, in direzione sud, la strada è un tour abbastanza piacevole su un sentiero parallelo al fiume Romanche, appena visibile qua e là dietro una cortina di alberi. È un modo tranquillo per tornare a Bourg, e potrebbe andare bene - sono già stati percorsi 110 km, dopo tutto. Ma andare dritti verso casa ora significherebbe perdere un’ultima chicca. È un’altra uscita e ritorno, una deviazione che vale del tutto la pena di fare.
Se il balcone di Auris e i colli Sarenne e Sabot erano stretti, questo giro fino al piccolo villaggio di Oulles potremmo definirlo “compatto”. I suoi tornanti iniziali si dirigono verso l’alto prima di allungarsi verso un altopiano finale a poco meno di 1.500 metri.
Oulles non è la salita più impegnativa qui, tutt’altro. Ma è proprio questo lo scopo della nostra proposta: lasciare che l’Alpe d’Huez attiri gli altri ciclisti per permetterti di goderti il bottino circostante quasi in isolamento. E che bottino: più alto, più lungo, più ripido e molto più arduo. Vi impegnerà non poco, attenzione.

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